Csíkszentmihályi Mihály a boldogságot kutatta, és ahogyan az alábbi TED-előadásban is, olyan kérdéseket tett fel és vizsgált pszichológiai oldalról, mint hogy mi lehet az élet értelme:

 

Fiumében született 1934. szeptember 29-én, a magyar diplomata, Csíkszentmihályi Alfréd és Jeszeniczei Jankovich Edit fiaként. Háborús menekültként előbb Velencében, majd Rómában éltek. Csíkszentmihályi 1956-ban az Egyesült Államokba ment egyetemre, hogy régi álmával, a pszichológiával foglalkozhasson. A Chicagói Egyetemen szerzett doktorátust, a művészi kreativitást vizsgálta Jacob W. Getzelsszel együtt. Felesége, Isabella Selega, nemcsak a magánéletben lett társa, hanem a munkájában is, több könyvének társszerzője.

Csíkszentmihályi 1965-től a Lake Forest College szociológiai és antropológiai tanszékvezetője, 1971-1987 között a Chicagói Egyetem humán fejlődéstani professzora, 1985-87 között a magatartáskutató tanszék vezetője volt. 1999 óta a kaliforniai Claremont Graduate University professzora volt.

Pszichológiai kutatóként fejlődés- és neveléslélektannal foglalkozott, különösen érdekelte a kreativitás-, a tehetség és a magatartás-kutatás. Arra volt kíváncsi, hogyan, miért és mikor történik meg az, hogy valaki teljesen belefeledkezik abba, amit éppen csinál, akkor is, ha nem is kap fizetséget érte. Ennek a teljes bevonódásnak a vizsgálata nyomán fogalmazta meg a flow-élményt vagy áramlat-élményt. Ezt már 1975-ben tudományos igénnyel körülírta egy tanulmányában, de a kilencvenes évekig nem foglalkoztak vele különösebben. Akkor egy kiadó felkérésére könyvet írt az elméletéből, ami azonnal világhírűvé tette. Ez volt a Flow – Az áramlat – A tökéletes élmény pszichológiája, ami magyarul is megjelent. Később megjelentek más kötetei magyarul, mint Az öröm művészete, a Kreativitás. A flow és a felfedezés, avagy a találékonyság pszichológiája vagy A futás öröme – utóbbiról itt írtunk.

Magyarországon a munkássága elismeréseként az MTA külső tagjává választották, Széchenyi-díjjal tüntették ki, illetve átvehette a Magyar Érdemrend nagykeresztjét, és megkapta a Prima Primissima Díjat magyar tudomány kategóriában.